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„Zombie“-Waldbrände könnten mit dem Klimawandel häufiger werden


Der Winter tötet normalerweise die meisten Waldbrände. Aber in den borealen Wäldern, die den hohen Norden umgeben, sterben manche Feuer, wie Zombies, einfach nicht.

Der erste umfassende wissenschaftliche Blick auf überwinternde „Zombiefeuer“ zeigt, dass diese seltenen Vorkommnisse im Jahr nach wärmeren als normalen Sommern aufflammen und in einigen Regionen bis zu 38 Prozent der gesamten Brandfläche ausmachen können, berichten Forscher online am 19. Natur. Da sich der Klimawandel in den borealen Wäldern beschleunigt, könnte die Häufigkeit von Zombiebränden zunehmen und die Erwärmung verstärken, indem mehr Treibhausgase aus den Böden der Region freigesetzt werden, die möglicherweise doppelt so viel Kohlenstoff enthalten wie die Erdatmosphäre (SN: 11.04.19).

Zombiefeuer überwintern unter der Erde. Von Schnee bedeckt, glimmen sie durch die Kälte, überleben vom kohlenstoffreichen Brennstoff aus Torf und borealem Boden und bewegen sich sehr langsam – nur 100 bis 500 Meter im Winter. Im Frühjahr tauchen die Feuer in der Nähe des Waldes, den sie zuvor verkohlt hatten, wieder auf und verbrennen frischen Brennstoff, lange bevor die traditionelle Feuersaison beginnt. Bis jetzt sind diese Zombiefeuer für die Wissenschaft relativ mysteriös geblieben, bekannt vor allem aus Anekdoten von Feuerwehrleuten.

Seltsame Zufälle auf Satellitenbildern erregten jedoch die Aufmerksamkeit der Erdsystemwissenschaftlerin Rebecca Scholten und ihrer Kollegen. „Meine Beraterin bemerkte, dass in einigen Jahren neue Brände sehr nahe an den Vorjahresbränden ausbrachen“, sagt Scholten von der Universität Vrije Amsterdam. Das sei ungewöhnlich, sagt sie, da boreale Brände normalerweise durch zufällige Blitze oder menschliche Aktivitäten entzündet werden. Lokale Brandmanager bestätigten, dass es sich um dieselben Brände handelte, was die Forscher dazu veranlasste, sich zu fragen, wie oft Brände überwintern.

Um Hinweise auf unterirdische Brände zu finden, kombinierten die Forscher Berichte von Feuerwehrleuten mit Satellitenbildern von Alaska und Nordkanada, die von 2002 bis 2018 aufgenommen wurden. Sie suchten nach Bränden, die in der Nähe der Narben des Vorjahres begannen und die vor Mittsommer begannen, als Blitze entzündeten In der Regel kommt es zu Bränden.

Das Team stellte fest, dass Zombiebrände selten sind und 0,8 Prozent der Gesamtfläche ausmachten, die in diesen Regionen in diesen 16 Jahren durch Waldbrände verbrannt wurde, aber es gab viele Unterschiede. Im Jahr 2008 verbrannte ein Zombiefeuer in Alaska etwa 13.700 Hektar, etwa 38 Prozent aller verbrannten Flächen in diesem Jahr in diesem Bundesstaat. Die Forscher fanden heraus, dass nach wärmeren Sommern, die es den Feuern ermöglichten, tiefer in den Boden vorzudringen, es wahrscheinlicher war, dass Zombiebrände auftraten und größere Landstriche verbrannten.

Die borealen Wälder erwärmen sich schneller als der globale Durchschnitt und „wir sehen mehr heiße Sommer und mehr große Brände und intensives Brennen“, sagt Scholten. Das könnte die Bühne dafür schaffen, dass Zombiefeuer eine größere Rolle spielen.

„Dies ist ein wirklich willkommener Fortschritt, der bei der Brandbekämpfung helfen könnte“, sagt Jessica McCarty, Geographin an der Miami University in Oxford, Ohio, die nicht an der Studie beteiligt war. Zu verstehen, wann Zombiebrände wahrscheinlicher sind, könnte Feuerwehrleuten helfen, diese Gebiete frühzeitig zu erkennen, sagt sie und schützt fragile Landschaften, die viele klimaerwärmende Gase enthalten.

„Einige dieser Böden sind Tausende von Jahren alt“, sagt McCarty. Während „Gebiete, die wir für feuerbeständig hielten, aufgrund des Klimawandels jetzt feueranfällig sind“, sagt sie, kann ein besseres Feuermanagement einen Unterschied machen. „Wir sind nicht hilflos.“

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