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Google versucht, Festplatten zu recyceln, indem es seine Seltenerd-Magneten wiederverwendet


Forscher verbrachten den gesamten Herbst 2019 im Labor im Google-Rechenzentrum in Mayes County, Oklahoma, damit, alte Festplatten zu zerlegen, um eine 2 Zoll lange Komponente, die als Magnetbaugruppe bekannt ist, zu extrahieren. Nach der Extraktion schickten die Forscher Tausende gebrauchter Magnetbaugruppen an einen Festplattenhersteller, um in neuen Festplatten wiederverwenden. Das Projekt von Google zielt darauf ab, den ökologischen CO2-Fußabdruck von Festplatte und Seltenerdmagnete zu recyceln, anstatt sie als Schrott zu entsorgen.

Für diejenigen, die es nicht wissen: Die Magnetbaugruppe im Inneren der Festplatten besteht aus zwei Seltenerdmagneten. Innerhalb von sechs Wochen extrahierten Wissenschaftler 6.100 solcher Magnetkomponenten aus Festplatten und machten sie alle wie neu. Die Magnete wurden dann nach Thailand geschickt, wo sie in neue Festplatten eingebaut und schließlich in Rechenzentren auf der ganzen Welt verwendet wurden.

Leider machen nicht alle Magnete die gleiche Reise. In den USA werden jedes Jahr über 22 Millionen Festplatten geschreddert und entsorgt, was bedeutet, dass diese Seltenerd-Magnete, deren Abbau viel Energie kostete, mit Aluminiumschrott in den Tiefen der Ozeane landen.

Seit mehreren Jahren versucht Google, das Schicksal dieser Magnete zu ändern. Geladen von der Motivation, unseren Planeten zu retten, suchen Technologieunternehmen jetzt nach Möglichkeiten, Festplatten zu minen. Bisher wurden diese Bemühungen vernachlässigt und erhielten nur sehr wenig öffentliche Aufmerksamkeit. Die Regierung von Biden hat jedoch kürzlich Festplatten von Regierungsrechenzentren als Hauptquelle dieser Seltenen Erden gekennzeichnet.

„Festplattenmagnete sind wichtig, weil sie Neodym und Dysprosium enthalten, die für Elektrofahrzeuge und Windkraftanlagen unerlässlich sind. Von den 17 verschiedenen Seltenerdelementen sind diese beiden derzeit die wichtigsten und kritischsten.“ Hongyue Jin, ein Wissenschaftler an der University of Arizona, der das Recycling von Seltenen Erden untersucht, sagte in einer Erklärung.

„Eine Festplatte in Ihrem Computer zu Hause erfordert, dass Sie als Verbraucher sie zu einem Recyclingunternehmen bringen.“ sagte Kali Frost, Doktorandin in industrieller Nachhaltigkeit an der Purdue University. „Rechenzentren liefern bereits Millionen von Festplatten. Die Unternehmen, die diese Rechenzentren betreiben, wollen sie bestmöglich handhaben und zunehmend auf Nachhaltigkeit optimieren.“

Im Jahr 2019 haben Länder wie China und die USA potenzielle Möglichkeiten zum Recycling von Festplatten entwickelt, darunter das Abwischen und Wiederverwenden ganzer Festplatten, das Schleifen alter Festplattenmagnete und die Verwendung des Pulvers zur Herstellung neuer. Nun hat jede dieser Strategien ihre eigenen Hindernisse.

Einige Unternehmen haben jedoch bereits begonnen, Initiativen zu ergreifen. Im Jahr 2018 führten Google, der Festplattenhersteller Seagate und der elektronische Aufbereiter Recontext einen kleinen Test durch, bei dem die Magnetbaugruppen von sechs Festplatten entfernt und in neue eingebaut wurden. Diese Demonstration war laut Frost die „Katalysator“ für die umfangreichere Studie aus dem Jahr 2019, bei der 6.100 Magnetbaugruppen aus Seagate-Festplatten in einem Google-Rechenzentrum extrahiert wurden, bevor sie in einer Seagate-Fertigungsstätte in neue Festplatten eingebaut wurden.

Dies zeigte, dass diese Magnete nicht nur wiederverwendet werden können, sondern auch Umweltvorteile haben. Die wiederverwendeten Magnetbaugruppen hatten einen um 86 Prozent geringeren CO2-Fußabdruck als die neuen. Laut Ines Sousa, Managerin des Umweltverträglichkeitsprogramms für Zulieferer bei Google und Mitautorin der neuen Studie, müssen noch einige Herausforderungen bewältigt werden, bevor dies Realität wird.

Dazu gehören die richtige Pflege der Sauberkeit beim Magnetrecycling, da moderne Festplatten sehr empfindlich gegenüber kleinen Partikeln sind und die Tatsache, dass wir jedes Jahr neue Magnetdesigns sehen. Doch auch wenn die Umsetzung noch in weiter Ferne liegt, lassen die eigentlichen Maßnahmenpläne und die kleinen Schritte dazu glauben, dass es noch nicht weit ist.

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