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‚Dragon Man‘-Schädel könnte helfen, Neandertaler als unseren nächsten Verwandten zu verdrängen


Unter mysteriösen Umständen ist in China ein fossiler Schädel mit dem Spitznamen „Drachenmensch“ aufgetaucht, mit großen Neuigkeiten für Neandertaler. Der Drachenmann gehörte zu einer bisher unbekannten steinzeitlichen Spezies, die Neandertaler als die nächsten bekannten Verwandten der heutigen Menschen ersetzt, sagen Forscher.

Ein fast vollständiger männlicher Schädel, der heute im Geowissenschaftlichen Museum der Hebei GEO University in Shijiazhuang, China, untergebracht ist, repräsentiert eine Spezies mit dem Namen Homo longi von Hebei GEO Paläoanthropologe Xijun Ni und seinen Kollegen. Die Wissenschaftler beschreiben den mindestens 146.000 Jahre alten Schädel und analysieren seine Position in Homo Evolution in drei Artikeln veröffentlicht am 25. Juni in Die Innovation.

Qiang Ji, ebenfalls Paläontologe bei Hebei GEO, erhielt den Schädel 2018 von einem Bauern, der sagte, das Fossil sei 1933 von einem Mitarbeiter seines Großvaters ausgegraben worden. Während des Brückenbaus über einen Fluss in Harbin, China, soll der Arbeiter geschöpft haben der Schädel aus Flusssediment. Ob diese Geschichte wahr ist oder nicht, dieses Fossil könnte helfen, Fragen zu einer kaum verstandenen Periode der menschlichen Evolution zu beantworten.

„Der Harbin-Schädel weist eine Kombination von Merkmalen auf, die ihn von anderen unterscheidet Homo Arten“, sagt Ji. Der Name H. longi leitet sich von einem chinesischen Begriff für die Provinz ab, in der er gefunden wurde, was übersetzt „Drachenfluss“ bedeutet. Dieser Begriff inspirierte den Spitznamen Dragon Man.

Wie in H. sapiens, der Harbin-Schädel enthielt ein großes Gehirn auf einem relativ kurzen Gesicht und kleinen Wangenknochen. Aber Merkmale wie eine lange, niedrige Hirnschale, dicke Brauenkämme, große Backenzähne und fast quadratische Augenhöhlen erinnern an mehrere ausgestorbene Homo Populationen oder Arten, einschließlich Neandertaler und H. heidelbergensis (SN: 4/1/20). Diese Arten stammen aus einer Schlüsselperiode von Homo Evolution namens Mittleres Pleistozän, das vor etwa 789.000 bis 130.000 Jahren lief.

Messungen des Zerfalls von radioaktivem Uran im Schädel von Harbin ergaben eine Altersschätzung von 146.000 Jahren. Chemische Analysen des Fossils und des noch daran haftenden Sediments weisen auf einen Ursprung in der Gegend von Harbin hin, auch wenn die Forscher Ji die Geschichte des Bauern nicht bestätigen können.

Illustration von Dragon Man in einer Waldumgebung
Die Rekonstruktion eines Künstlers zeigt einen erwachsenen Mann, basierend auf einem fast vollständigen fossilen Schädel, der zu einem neu vorgeschlagenen gehörte Homo Arten, die vor mindestens 146.000 Jahren im heutigen Nordchina lebten.Chuang Zhao

Die Forscher schätzten den evolutionären Status von Dragon Man anhand statistischer Vergleiche mit anderen Mittelpleistozänen Homo Fossilien aus Afrika, Asien und Europa. Diese Vergleiche zeigten, dass H. longi teilte einen gemeinsamen Vorfahren mit H. sapiens vor etwa 949.000 Jahren, während der gemeinsame Vorfahre der Neandertaler und H. sapiens vor etwas mehr als 1 Million Jahren datiert. Wenn ja, dann H. longi hatte eine etwas engere evolutionäre Beziehung zu H. sapiens als die Neandertaler.

Nis Team kommt zu dem Schluss, dass H. longi war ein Zeitgenosse der sich entwickelnden asiatischen Linien von H. sapiens, Neandertaler und Denisovaner, eine Population, die hauptsächlich aus der alten DNA bekannt ist (SN: 16.12.19). Der Schädel von Harbin ähnelt am ehesten mehreren anderen Mittelpleistozänen Homo Fossilien von chinesischen Stätten, sagen die Forscher. Einige dieser Funde gelten heute als Denisovaner (SN: 29.10.20).

Es werden Versuche unternommen, DNA aus dem Harbin-Schädel zu extrahieren und die Proteinstruktur zum Vergleich mit Denisovans zu identifizieren, sagt Chris Stringer, Paläoanthropologe am Natural History Museum in London und Mitglied von Nis Team (SN: 01.05.19).

Analysen der geografischen Verteilung verschiedener Skelettmerkmale im Mittelpleistozän Homo Fossilien weisen darauf hin, dass relativ kleine Gruppen verschiedener Arten und Populationen durch Afrika, Asien und Europa reisten und sich manchmal kreuzten. Nis Team vermutet, dass Gruppen in südlichen Gebieten, wo sie während extremer Kälteperioden überleben konnten, sich bei steigenden Temperaturen weiter vorwagten. Treks wurden über Kontinente hin und her unternommen, meistens von Afrika bis Asien, sagen die Ermittler. Einige Gruppen starben auf dem Weg aus, während andere schließlich Gene und Skelettmerkmale über große Entfernungen weitergaben, vermuten sie.

Dieses Szenario erscheint wahrscheinlich, insbesondere angesichts der überraschenden Mischung von Merkmalen auf dem Harbin-Schädel, sagt die Paläoanthropologin Katerina Harvati von der Eberhard Karls Universität Tübingen, die nicht an den neuen Studien teilgenommen hat.

Homo Die Paläoanthropologin Sheela Athreya von der Texas A&M University in College Station war ebenfalls nicht an den neuen Studien beteiligt. Sie argumentiert jedoch, dass der Harbin-Schädel mehreren anderen Mittelpleistozänen sehr ähnlich sieht Homo Fossilien aus Nordchina und sollten nicht als neue Art klassifiziert werden.

Alt Homo Gruppen in Bewegung entwickelten einzigartige Merkmale in Zeiten der Isolation und gemeinsame Merkmale in Zeiten des Kontakts und der Paarung, schlägt sie vor. Intermittierende Verbindungen über weite Gebiete führten zu eng verwandten Populationen, die unterschiedliche Merkmale ererbten. Der Harbin-Schädel und neu beschriebene israelische Fossilien, die nur als Nesher Ramla . klassifiziert werden Homo, zeigen anatomische Variationen eines Mittelpleistozäns Homo Thema, sagt Athreya (SN: 24.06.21).

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